¿Sabes por qué los neumáticos son de color negro?

Si eres seguidor del blog de Autofit tendrás clara la importancia que tienen los neumáticos para tu seguridad. Al ser el único contacto de la carrocería de tu coche con el asfalto, asegurarnos unas cubiertas en buen estado es clave para circular seguros. Ya te hemos contado muchas cosas  sobre los neumáticos: cómo cuidarlos para que tengan una mayor vida útil, cómo detectar si se están cristalizando, qué hacer en caso de reventón… Sin embargo, aún no te hemos contado algo tan básico como por qué son de color negro.

Y es que los neumáticos no siempre han sido de color negro. De hecho, los primeros automóviles tenían las ruedas blancas. La razón era que el caucho natural es de color blanco y si no se le añade ningún tipo de pigmento el neumático resultante es de color hueso como el que se produjo de forma masiva tanto en Europa como en Estados Unidos a principios del siglo XX.

En esos primeros años, todo el caucho que se elaboraba en la industria de la automoción procedía del árbol Hevea brasiliensis, una especie que crece de forma natural en la cuenca del río Amazonas y cuya savia de color blanco sirve para fabricar neumáticos.

Por entonces, había plantaciones suficientes como para cubrir la demanda mundial, sin que nadie pudiera imaginar que varias décadas después la fiebre del caucho obligaría al sector a desarrollar un caucho sintético hecho a base de derivados del petróleo más barato y abundante.

¿Por qué son de color negro?

No obstante, el verdadero motivo por el cual las ruedas dejaron de ser blancas para adquirir el color negro no fue el caucho sintético, sino la aparición del negro de carbón. Hacia 1910, una marca de neumáticos norteamericana buscaba cómo disimular la suciedad de las ruedas cuando se topó con que el negro de carbón no sólo teñía las ruedas, sino también que las hacía cinco veces más resistentes y duraderas.

El hallazgo revolucionó la industria del automóvil que desde entonces no ha dejado de utilizar el negro de carbón como uno de los componentes principales y una de las partes más importantes en el diseño de un neumático.

Ya en los años 50, las ruedas de color blanco volvieron a ponerse de moda en coches tan emblemáticos como el Chevrolet Corvette, el Cadillac Eldorado o el Volkswagen Escarabajo, pero con un sentido ya puramente estético que intentaba rememorar la elegancia del neumático blanco.

Más recientemente, algunas marcas de coches han utilizado el color del neumático como reclamo comercial. El ejemplo más llamativo es del Opel Concept GT. Este prototipo utiliza unas cubiertas de color rojo en el eje delantero y negro en el trasero, donde los neumáticos rojos evocan a la moto de Opel Motoclub 500 de 1928.

¿Qué es el negro de carbón?

El negro de carbón (o negro de hollín o simplemente negro carbón—del inglés carbon black—) es el producto de un hidrocarburo que ha sufrido una combustión incompleta, y cuyo “humo” (de ahí que también se le conozca como negro de humo) ha sido capturado en forma de finas partículas negras que están compuestas básicamente de carbono.

El método más antiguo para la obtención de este pigmento consiste en quemar directamente maderas resinosas, aceites, grasas o resina. Hoy en día, para obtener negro de carbón se utiliza un “proceso de horneado”, que consiste en inyectar petróleo o gas natural en un horno donde se haya quemado gas natural y el aire se haya precalentado.

Las altas temperaturas de esta reacción hacen que la materia prima se “rompa” y se convierta en humo, que posteriormente se enfría con agua, y así se consiguen filtrar pequeñas partículas de negro de carbón del gas. El polvo fino resultante se transforma en bolitas mediante agua y un agente adhesivo para facilitar su manejo y transporte.

El negro de carbón es aproximadamente un 25-30% de la composición del caucho que se utiliza en los neumáticos actuales, y además de hacerlos más resistentes al desgaste, el material que otorga a los neumáticos su color negro también ayuda a protegerlos frente a los rayos ultravioleta, que pueden agrietarlos, y también mejora el agarre y su comportamiento en carretera.

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